Autor de la imagen: Albert Kok

Galeocerdo cuvier

Se trata de la única especie viva del género Galeocerdo y se le llama también tiburón leopardo y tigre del mar, pero no debe confundirse con otra especie que recibe el nombre de tiburón leopardo (Triakis semifasciata).

Se le denomina “tigre” a causa de las oscuras franjas verticales de su cuerpo. Pertenece al orden Carcharhiniformes, a la familia Carcharhinidae y al género Galeocerdo.

Descripción

Este tiburón es uno de los más grandes que habitan los océanos y sólo es superado por el tiburón ballena (Rhincodon typus), el tiburón peregrino (Cetorhinus maximus) y el tiburón blanco (Carcharodon carcharias). Alcanza una longitud máxima de 7.5 metros pero mide generalmente entre 3 y 4.2 metros mientras que su peso está entre 385 y 635 kilogramos.

El dorso de su piel presenta bandas oscuras similares a las franjas de los tigres terrestres, pero en este caso se desvanecen a medida que el tiburón se hace mayor de edad. Su color de fondo es verde azulado o gris oscuro en la zona superior y la región ventral es de un color blanco amarillento o de un blanco puro.

Su cuerpo fusiforme tiene un hocico estrecho,  una cola con el lóbulo superior más grande que el inferior y mandíbulas con dientes aserrados importantes para romper las duras conchas de las almejas y los caparazones de las tortugas. Es poseedor de un excelente sentido de la vista así como del olfato.

Distribución y hábitat

El tiburón tigre se encuentra en aguas tropicales y subtropicales de todo el mundo pero se concentran sobre todo entre 45° norte y 32° sur. Su presencia es hecho desde la costa este de Norteamérica hasta la costa este de Brasil, incluyendo el Golfo de México. Las costas de China, India, África, Japón y de las islas del Pacífico también están pobladas por el tiburón tigre.

Es una especie de aguas saladas y se le encuentra muchas veces próximo a las costas de aguas relativamente poco profundas (2.5-145 metros de profundidad). Habita pastos marinos, pero también cerca de los atolones e incluso de los estuarios. No siempre permanece en un mismo lugar, por lo que sus hábitats son cambiantes.

Alimentación

La alimentación habitual del tiburón tigre está compuesta por peces, moluscos, crustáceos, tortugas, aves marinas y mamíferos como el dugongo. También consume tiburones pequeños y los restos de las ballenas muertas o ataca a las heridas e inmóviles.

Tiene un gran apetito y puede comer casi cualquier cosa que encuentra a su paso. Por eso, si se topa con objetos no comestibles o basura no duda en ingerirlos sin probarlos antes. En los estómagos de varios ejemplares se han encontrado bolsas y hasta matrículas de autos.

Tiene la capacidad de camuflarse con el entorno y así atrapa a sus presas. Sólo tienen un inconveniente: si la presa comienza a huir, se detiene o no la persigue ya que no participa en veloces persecuciones.

A pesar de que tiene fama de depredador feroz, puede pasar varias semanas sin probar bocado.

Comportamiento

Es un animal que prefiere vivir solo, a menos que se encuentre en período reproductivo. Durante ese tiempo se reúne con otros tiburones tigre y en los grupos se establece una jerarquía social basada en el tamaño, así que los individuos más grandes tienen acceso a las presas antes que los pequeños. Una vez que los mayores se satisfacen, los demás pueden acercarse a las carcasas de la infortunada presa. Pese a este comportamiento de dominación, la violencia entre los miembros es casi nula.

Realiza sus actividades de caza durante las noches. Por causa de sus hábitos alimenticios indiscriminados, suele ingerir objetos no comestibles y probar la carne humana, aunque los ataques son casos raros.

Hábitos reproductivos

Tanto macho como hembra tienen múltiples compañeros sexuales a lo largo de su vida, estimada en unos 27 años en estado salvaje. La hembra alcanza la madurez sexual alrededor de los 8 años de edad y el macho a los 7 años.

Hay poca información sobre la existencia de un proceso de cortejo. Se sabe que la hembra se aparea 1 vez cada 3 años y que se reproduce mediante ovoviviparidad. La fecundación se produce en temporadas distintas entre el hemisferio sur y el hemisferio norte. En el primero, la fecundación ocurre entre marzo y mayo y en el segundo sucede entre noviembre y enero.

Los embriones se desarrollan dentro del útero y se alimentan del saco vitelino y de las secreciones producidas por el útero. Después de 14-16 meses la hembra da a luz unas 10-82 crías completamente desarrolladas que sobreviven sin la ayuda de los padres.

Amenazas y conservación

Aparece como especie “Casi Amenazada” en la Lista Roja de la UICN como consecuencia de la sobrepesca comercial y recreativa. Al igual que otras especies de tiburones, su captura es muy demandada ya que se cree que sus aletas tienen propiedades muy nutritivas, curativas y afrodisíacas. La piel, la carne y el hígado también son aprovechados para diferentes usos humanos.

Actualmente no hay medidas de conservación específicas en pro del tiburón tigre pero algunas organizaciones de conservación de vida marina se pronuncian a favor de la detención de la sobrepesca. Otras iniciativas insisten en establecer un límite de captura a los pescadores.